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¿Sabes para qué sirve la melanina en los ojos?

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La melanina no solo está presente en la piel, sino también en el cabello, en los ojos y en muchas otras partes del cuerpo. De hecho, la melanina de los ojos, además de determinar el color de estos, está involucrada en otras funciones muy importantes, como por ejemplo su protección frente al exceso de radiación ultravioleta (UV). 

Sigue leyendo y te contamos mucho más al respecto.

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¿Qué es la melanina? 

La melanina es un pigmento que producen algunas células del cuerpo (los melanocitos) y que están distribuidos por diferentes tejidos del cuerpo. La melanina es la responsable de la tonalidad de nuestra piel y de nuestro cabello, así como del color de nuestros ojos, que pueden ser muy claros o muy oscuros, dependiendo de la cantidad de melanina de la que disponen. 

De hecho, en el origen etimológico de la palabra, vemos que procede de la palabra griega “melanos” que significa “oscuro”. 

Primer plano de ojo marrón

 

¿Para qué sirve la melanina?

Gracias a la melanina podemos defendernos de los efectos dañinos de los rayos UV. La melanina actúa como un filtro que evita que los daños que causa la radiación ultravioleta afecten a las capas más profundas de la piel, así como a la de otros tejidos. 

En este sentido, la melanina de los ojos, actúa como protectora frente a la radiación ultravioleta que llega a los ojos, y que puede ser muy dañina y producir diversos problemas y enfermedades a nivel ocular. 

¿Dónde se encuentra la melanina?

Aunque la melanina se encuentra principalmente en estructuras externas del cuerpo (estructuras que están en contacto directo con la luz solar), en realidad se trata de una sustancia que se puede encontrar en diversos tejidos:

  • Piel
  • Cabello
  • Médula
  • El  iris de los ojos
  • El surco vascular del oído interno
  • Las áreas del cerebro, la sustancia negra y el locus coeruleus

¿Qué pasa si no tenemos melanina?

La ausencia de melanina produce un síndrome conocido como albinismo. Las personas albinas no producen melanina de forma natural. En consecuencia, su aspecto se caracteriza por tener una piel muy clara, el pelo blanco y unos ojos particularmente claros. 

El albinismo es un problema que obliga a las personas que lo padecen a tener que ser especialmente precavidas a la hora de exponerse a las radiaciones UVA y UVB, ya que se pueden quemar con mayor facilidad que las personas cuyo organismo sí que produce cantidades suficientes de melanina.

¿Cómo afecta la melanina al color de los ojos?

El color de los ojos depende de la cantidad y de la distribución de melanina presente en el iris (la parte coloreada del ojo). Cuanto más pigmento presentan los ojos, más oscuros resultan. De este modo, los ojos azules, grises y verdes  tienen menos melanina en el iris. Mientras que los ojos marrones y negros son los que presentan mayor cantidad de este pigmento. 

La cantidad y la distribución de la melanina de los ojos es un rasgo que está definido por la genética de cada persona. Existe una relación entre el color de los ojos y diversos riesgos de padecer ciertas enfermedades. En este sentido, la mayor cantidad de melanina en los ojos nos protege de enfermedades oculares relacionadas directamente con una sobre exposición a los rayos UV (melanoma ocular, fotoqueratitis, pinguécula, etc.).

¿Por qué los recién nacidos suelen tener los ojos claros?

Resulta curioso que los ojos de los recién nacidos suelan ser azules o verdes. Debemos tener en cuenta que los melanocitos (las células que producen la melanina) únicamente se activan cuando están en contacto con la luz. 

Sin embargo, en el interior del útero materno no hay exposición directa a la luz solar. Esto ocasiona que las células productoras de melanina de los bebés se encuentren en un estado “inmaduro”. No obstante, después del parto, los melanocitos empiezan a producir melanina de forma natural al contacto con la luz ultravioleta, lo que produce un oscurecimiento de los tejidos con melanocitos. Incluidos también los ojos de los recién nacidos.

¿Es posible convertir los ojos marrones en azules?

En los últimos años, se ha puesto de moda una técnica ideada por el doctor Gregg Homer cuyo propósito es cambiar el color de los ojos en tan solo 20 segundos. Esto se consigue eliminando parte de la melanina de los ojos y, además, se hace con carácter irreversible dado que los melanocitos no se regeneran con facilidad.

No obstante, este tratamiento (que solo está permitido en algunos países) ha suscitado serias dudas entre los médicos. No debemos olvidar que la melanina es una sustancia que protege nuestro cuerpo y que, en el caso de la melanina de los ojos, cumple la función de regular la cantidad de cantidad de luz ultravioleta que penetra en el interior del globo ocular. Por ello, este tipo de tratamientos, cuya única función es estética, son desaconsejables desde el punto de vista médico, ya que no contribuyen a mejorar nuestra salud ocular y, de hecho, pueden tener graves consecuencias en la salud visual del paciente.

Fuentes

Wikipedia – Color de ojos

MedlinePlus- Albinismo

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